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Un ressortissant américain enlevé au Niger

Un Américain a été enlevé dans la nuit de lundi à mardi par des "hommes armés" dans le sud du Niger, à Massalata, village situé près de Birni Nkonni, (400 km à l'est de Niamey) tout près de la frontière avec le Nigeria, une zone où prospèrent bandits et contrebandiers. 

"Dans la nuit, six hommes, peut-être des Peuls, sont venus à pied. Ils ont enlevé mon fils Philip Walton. Ils cherchaient de l'argent dans la maison mais il n'y en avait pas assez. Il n'y avait que 20.000 francs CFA (30 euros). Suite à cela, ils sont partis avec lui", a affirmé son père, Bruce Walton, à la radio locale Niyya de Birni Nkonni.

"Tous les six hommes étaient armés", a souligné M. Walton, qui a précisé qu'ils s'exprimaient en haoussa avec des bribes d'anglais.  

Philip Walton était installé à Massalata avec sa femme et un enfant depuis deux ans, selon son père qui habite Birni Nkonni et vit au Niger depuis près de 30 ans. Son père, Bruce, est décrit comme un "missionnaire" par les autorités locales. 

Selon le préfet du département de Birni Nkonni, Ibrahim Abba Lelé, les "six hommes étaient armés de Kalachnikov" et sont repartis sur "trois motos" en direction du Nigeria. 

Une version confirmée par le chef du village Ibrahim Dagual.  

- Le Sahel, théâtre d'enlèvement d'Occidentaux -

Le Sahel est régulièrement le théâtre d'enlèvement d'Occidentaux par des groupes jihadistes.

Début octobre au Mali, la Française Sophie Pétronin et deux otages italiens ont été libérés, mais plusieurs restent détenus au Sahel. Parmi eux, l'humanitaire américain Jeffery Woodke enlevé au Niger en octobre 2016 à Abalak, à environ 200 km au nord de Birni Nkonni. 

Toutefois la zone dans laquelle Philip Walton a été enlevé est loin du rayon d'action habituel des groupes jihadistes. C'est une zone de contrebande et de banditisme actifs, grâce à la porosité de la frontière entre le Niger et le Nigeria. 

En août, six humanitaires français et deux Nigériens avaient été assassinés à 60 km à l'ouest de Niamey dans la réserve naturelle de Kouré, une attaque revendiquée par le groupe Etat islamique (EI). L'attaque a traumatisé toute la communauté étrangère du pays.

Le Niger, pays sahélien très pauvre, est en proie à des attaques jihadistes récurrentes qui ont fait des centaines de morts. 

Avec le Mali et le Burkina Faso voisin, il est au coeur d'une immense zone écumée par des groupes jihadistes se revendiquant d'EI ou de son rival Al-Qaïda au Maghreb islamique (Aqmi), et où sont déployés quelque 5.100 soldats français de la force antiterroriste Barkhane.

Le Niger fait également face à des attaques du groupe islamiste nigérian Boko Haram, à ses frontières sud-est. Outre des raids meurtriers, Boko Haram multiplie les enlèvements d'habitants, libérés contre rançon.

AFP

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