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Présidentielle rwandaise: Kagame promis

Les Rwandais ont commencé à voter vendredi pour un scrutin présidentiel promis à Paul Kagame, l'homme qui dirige le pays des mille collines d'une main de fer depuis 1994 et y brigue un troisième mandat de sept ans.

Visionnaire pour les uns, despote pour les autres, l'homme fort du Rwanda, 59 ans, est opposé à deux candidats peu connus des Rwandais qui sont passés quasiment inaperçus dans une campagne de trois semaines phagocytée par le Front patriotique rwandais (FPR), parti contrôlant toutes les sphères de la société de ce petit pays de la région des Grands Lacs.

Les bureaux de vote ont ouvert à 07H00 (05H00 GMT), notamment dans une école de la capitale Kigali parée pour l'occasion des couleurs nationales - bleu, jaune et vert -, a constaté une journaliste de l'AFP.

Parmi les dizaines de personnes faisant la queue devant l'école depuis les petites heures du matin, Marie-Rose Nyiraguro, une agricultrice de 53 ans portant une tunique orange et un foulard sur la tête, a assuré déjà savoir pour qui elle va voter: "On n'a manqué de rien" avec Paul Kagame.

"C'est l'envoyé de Dieu sur terre", a-t-elle ensuite renchéri, assurant par ailleurs ne pas connaître les noms des autres candidats, Frank Habineza, leader du seul parti d'opposition toléré au Rwanda (parti démocratique vert) et Philippe Mpayimana, candidat indépendant.

Claudine Uzamukunda explique elle être venue accomplir son "devoir". Portant son bébé sur le dos, cette cultivatrice de 34 ans est "venue tôt pour rentrer tôt et continuer mes tâches quotidiennes".

Quelque 6,9 millions de Rwandais sont enregistrés comme électeurs et répartis dans 2.343 bureaux à travers le pays. Ces derniers doivent fermer à 15H00 (1300 GMT) alors que les résultats ne sont pas attendus avant samedi.

A l'image des déclarations des électeurs vendredi matin, les derniers jours de campagne ont parfaitement illustré le fossé qui sépare M. Kagame, salué pour avoir mis fin au génocide de 1994, et ses deux adversaires.

Mercredi, ce sont des dizaines de milliers de personnes qui ont acclamé M. Kagame dans les rues de Kigali lors de son dernier meeting avant l'élection, agitant des drapeaux rouge, blanc, bleu, les couleurs du FPR, alors que MM. Habineza et Mpayimana, qui se sont plaint du peu de temps dont ils ont disposé pour lever des fonds et faire campagne, ont rassemblé à peine quelques centaines de personnes.

- Couronnement -

Lors d'un récent meeting, M. Habineza avait assuré à l'AFP que placarder les couleurs de son parti avait été un vrai défi: "On nous a dit qu'on ne pouvait pas mettre nos drapeaux là où le FPR avait mis les siens, mais malheureusement le FPR a mis les siens partout!"

La victoire de M. Kagame ne semble faire aucun doute depuis le plébiscite par référendum en décembre 2015 - 98% des voix - d'une modification de la Constitution, critiquée par les observateurs, lui permettant de briguer un nouveau mandat de 7 ans et potentiellement de diriger le pays jusqu'en 2034.

Paul Kagame est l'homme fort du Rwanda depuis que le FPR a renversé en juillet 1994 le gouvernement extrémiste hutu ayant déclenché le génocide qui a fait 800.000 morts, essentiellement parmi la minorité tutsi.

Il a d'abord été vice-président et ministre de la Défense, dirigeant de facto le pays, avant d'être élu président en 2000 par le Parlement. En 2003 et 2010, il a été reconduit au suffrage universel avec plus de 90% des voix.

M. Kagame est crédité du spectaculaire développement, principalement économique, d'un pays exsangue au sortir du génocide. Mais il est aussi accusé de bafouer la liberté d'expression et de réprimer toute opposition.

De nombreuses voix critiques ont été emprisonnées, forcées à l'exil et pour certaines assassinées. Des observateurs assurent que les candidatures de MM. Habineza et Mpayimana ne sont qu'une "façade" à destination de la communauté internationale.

Selon Robert Mugabe, un des rares journalistes rwandais ouvertement critiques, "il n'y pas d'élection au Rwanda, juste un couronnement".

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