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Les coptes d'Egypte, première communauté chrétienne du Moyen-Orient

Les coptes d'Egypte, cibles d'une attaque qui a fait au moins 24 morts vendredi, représentent la communauté chrétienne la plus nombreuse du Moyen-Orient et l'une des plus anciennes.

Les coptes ont été victimes de plusieurs attentats ces derniers mois, dont les deux derniers ont fait 45 morts dans deux églises du nord du pays, le 9 avril en pleine célébration du dimanche des Rameaux. Vingt-neuf chrétiens avaient également été tués le 11 décembre dans une église copte du Caire.

Près de 10% des 92 millions d'Egyptiens appartiendraient à la communauté copte dans un pays où les musulmans sunnites représentent une immense majorité. 

L'existence des coptes remonte à l'aube du christianisme, à l'époque où l'Egypte est intégrée aux empires romain puis byzantin après la disparition de la dernière dynastie pharaonique des Ptolémées, d'origine grecque. 

Le mot "copte" a d'ailleurs la même racine que le terme "Égyptien" en grec ancien.

Leur déclin commence avec les invasions arabes du VIIe siècle et l'islamisation progressive du pays.

Les coptes sont présents dans tout le pays, avec des concentrations plus fortes en Moyenne-Egypte (centre). On les trouve également dans toutes les catégories sociales, des éboueurs misérables du Caire ("zabbaline") aux grandes familles patriciennes comme les Boutros-Ghali.

Faiblement représentés au gouvernement, les coptes s'estiment tenus à l'écart de nombreux postes de la justice, des universités ou encore de la police.

Ils déplorent également une législation très contraignante pour l'édification des églises, alors que le régime est beaucoup plus libéral pour les mosquées.

La montée d'un islam rigoriste en Egypte a aggravé le sentiment de marginalisation des coptes, surtout depuis la chute du président Hosni Moubarak le 11 février 2011.

Le 8 mars 2011, 13 personnes avaient été tuées lors d'affrontements entre musulmans et coptes dans le quartier déshérité de Moqattam au Caire. Deux mois plus tard, d'autres heurts faisaient 15 morts, également dans la capitale.

La minorité chrétienne a subi les représailles d'islamistes radicaux qui lui ont reproché d'avoir soutenu l'éviction par l'armée en juillet 2013 de l'islamiste Mohamed Morsi, le seul président élu démocratiquement d'Egypte, un an après son accession au pouvoir.

Depuis, plus de 40 églises ont été incendiées ou endommagées, ainsi que des dizaines d'écoles, de maisons et de commerces appartenant à des coptes, selon l'organisation de défense des droits de l'Homme Human Rights Watch, qui accuse les forces de l'ordre d'avoir été absentes lors de ces attaques confessionnelles.

Il y a plusieurs mois, les jihadistes de l'EI avaient publiquement annoncé qu'ils multiplieraient les attaques contre les coptes.

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