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Le nageur sud-africain Cameron Van Der Burgh était tout sourire en recevant sa médaille dimanche. CHRISTOPHE SIMON / AFP
Le nageur sud-africain Cameron Van Der Burgh était tout sourire en recevant sa médaille dimanche. CHRISTOPHE SIMON / AFP

Le premier médaillé africain est un nageur (et ce n'est pas celui que vous croyez)

Cameron Van Der Burgh, champion en titre sur 100m brasse, a raflé l'argent dimanche. Il n'en reste pas moins très heureux d'ouvrir le compteur du pays et du continent.

Il n’y a pas que Chad Le Clos et son duel avec le géant Michael Phelps qui font les gros titres de la natation africaine. Avant même que le jeune de Durban commence à faire trempette dans la piscine olympique de Rio, un autre nageur sud-africain a fait parler de lui: Cameron Van der Burgh, qui a offert au continent africain sa première médaille, en argent lors de l’épreuve du 100m brasse le dimanche 7 août.

Le nageur de 28 ans n’en est pas à son coup d’essai: sur l’épreuve très particulière du sprint en brasse, il s’est déjà fait un nom. Aux Championnats du monde de natation en 2008, il avait inscrit la bagatelle de trois records du monde en trois jours, sur 50 et 100m en petit bassin. Aux Jeux de Pékin, s’il n’avait pas réussi à se qualifier pour la finale, il était tout de même devenu le premier Africain à nager sous la minute dans l’épreuve du 100m brasse. Médaillé d’or à Londres en 2012, toujours sur l’épreuve du 100m, Cameron Van Der Burgh avait au passage battu un nouveau record du monde, avec 58“46 en grand bassin. À Rio, il comptait bien rééditer son exploit, mais c’est l'Anglais Adam Peatty, 21 ans, un autre surdoué de la brasse, qui a gâché la fête en remportant l’or.

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«Ajouter l'argent à ma collection»

«C’est la deuxième meilleure performance de ma vie, mais c’est une médaille d’argent olympique, a déclaré Van Der Burgh au Times Live. Je ne m’intéresse pas vraiment aux temps, je ne m’intéresse qu’aux médailles et c’est de ça que les gens se souviennent. Les records du monde sont toujours battus.» Et c’est justement Peatty qui avait effacé des tablettes les records de Van Der Burgh sur 50m en 2014, puis sur 100m en 2015. Un record sur 100m brasse que l’insolent Britannique a amélioré deux fois en seulement deux jours, portant la marque à 57"55 puis 57“13, soit une seconde et demie de plus que le record précédent du Sud-Africain.

Mais si Cameron Van Der Burgh avait probablement préféré conserver son titre olympique, il arborait un grand sourire au moment de monter sur le podium. «Je suis super fier, vous savez, a-t-il expliqué au Times Live. Ajouter l'argent à ma collection en plus de l'or, je ne peux pas dire que je suis déçu.» Le natif de Pretoria reste tout de même le premier Africain à monter sur un podium lors de ces JO, et même le premier Sud-Africain. Mardi 9 août au soir, il replongera pour le 200m brasse, au lendemain de l'entrée en piste de Chad Le Clos en 200m papillon. 

Paul Verdeau

Journaliste à Slate Afrique. 

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