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Armée française: ravitaillement d'hélicos en vol, "rupture" décisive pour les forces spéciales

Le tout premier a eu lieu de jour en octobre 2015 en "Opex" (opérations extérieures), il se fera bientôt de nuit aussi: le ravitaillement en vol d'hélicoptères, une capacité récente de l'armée française, représente une "rupture" ouvrant de nouveaux horizons aux forces spéciales, en particulier dans la bande sahélo-saharienne.

Impressionnante, la masse du MC-130J ravitailleur surgit, tous feux éteints, à quelques mètres de l'hélicoptère Caracal. Plus noire encore que la nuit noire, imperceptible à l'oeil jusqu'au dernier moment, sinon à travers les jumelles de vision nocturne portées par l'équipage de l'hélicoptère, en manoeuvre fin février à 2.000 pieds (600 mètres environ) au large du littoral aquitain.

Pour le pilote du Caracal, en formation +ravitaillement de nuit+, il s'agit de "plugger", d'enfiler l'embout de la perche téléscopique de l'hélicoptère dans un "panier", entonnoir de moins de 80 cm de diamètre, au bout d'un tuyau traîné par l'aile du ravitailleur. Le tout à 220 km/h, avec les pales du rotor distantes d'à peine 15-20 mètres de l'avion...

Une "technique délicate", résume le lieutenant-colonel "Alfred", commandant en second de l'escadron 1/67 Pyrénées, unité de l'armée de l'air à vocation interarmes. "On est aux limites de ce qu'on peut faire: l'avion est pratiquement à sa vitesse minimale", au risque de décrocher en-deçà, et l'hélicoptère "pratiquement à sa vitesse maximale", sous menace de passer dans la zone de turbulences générée par les moteurs de l'avion.

- Une "allonge" nouvelle-

Délicat, mais crucial. Le ravitaillement de nuit d'hélicoptères en vol, qu'à ce jour seules les forces américaines maîtrisaient (depuis la fin des années 1960), est sur le terrain ce que les militaires qualifient de "game changer": une "rupture" susceptible de changer radicalement la donne, que ce soit en soutien aux forces, en reconnaissance, en recherche et sauvetage au combat...

Sans ravitaillement, un Caracal dispose de 4 heures maximum d'autonomie. Mais avec ravitaillement, son rayon d'action total est en fait décuplé "jusqu'à couvrir quasiment l'équivalent du territoire français, par exemple", explique "Alfred". 

"On bascule vraiment dans une autre dimension, appuie le capitaine "Goran", frais qualifié pour les ravitaillements de nuit. "Avec un seul avion, on peut emmener des hélicos très, très loin", sans nécessairement la mise en place logistique, l'acheminement d'hommes et matériel qui constitue souvent "une mission dans la mission".

- Moins de "posers poussière" -

Cette "allonge" nouvelle est une donnée-clef dans les théâtres très vastes -comme "l'opération Barkhane" qui couvre cinq pays- où est engagé le 1/67 Pyrénées. Des terrains dont la particularité (chaleur, sable) font du ravitaillement de nuit une valeur ajoutée à plus d'un titre.

"L'un des gros avantages est la discrétion: si on arrive directement de notre base de départ, on a une capacité à surprendre et, de nuit, on est encore plus difficile à déceler". La fraîcheur nocturne améliore aussi les performances de l'hélicoptère, sa capacité de charge, pour des questions de densité de l'air.

Surtout, il permet de minimiser les "posers poussière", manoeuvre éprouvante pour l'appareil: "Quand on ouvre les capots, on voit tous les élements couverts de sable, c'est impressionnant!". Mais surtout une manoeuvre risquée. Dans le nuage de poussière, "les pilotes peuvent perdre tout référentiel visuel durant quelques secondes". Un soldat français est mort fin 2014 au Burkina Faso lors d'un exercice nocturne de ce type.

Après plus de 180 "plugs" en une semaine, sept pilotes ont validé fin février à Cazaux (Gironde) leur qualification ravitaillement de nuit, avec l'aide de deux MC-130 du 352e Special Operation Squadron de l'US Air Force, venus de Mildenhall (Grande-Bretagne). 

Car c'est en inter-alliés que devront se faire ces manoeuvres, pour quelques années encore: en raison de retard de livraison du A400 M d'Airbus et de doutes sur sa capacité à ravitailler des hélicoptères (problème de turbulences), le ministère de la Défense a validé la commande de deux MC-130 J ravitailleurs, qui seront livrés en 2019.

AFP

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