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Des guépards dans le parc du Masai Marai, au Kenya, en 2008. Crédit photo: REUTERS/Radu Sigheti
Des guépards dans le parc du Masai Marai, au Kenya, en 2008. Crédit photo: REUTERS/Radu Sigheti

Avant de peupler l'Afrique, les guépards vivaient en Amérique du Nord

L'animal terrestre le plus rapide au monde souffre toujours, d'un point de vue génétique, de cette grande migration.

Le guépard est l'animal terrestre qui sprinte à la plus grande vitesse – jusqu'à 110 km/h en pleine course. Une article publié dans la prestigieuse revue scientifique Nature en 2013 affirmait qu'un guépard en captivité avait été flashé à 112 km/h, et que ces félins effectuaient régulièrement des sprint à plus de 90 km/h en milieu naturel lors de chasses.

Mais cet animal star des safaris, n'est pas arrivé sur le continent à toute vitesse. Selon une toute récente étude scientifique parue dans la revue Genome Biology, le guépard a migré de l'Amérique du Nord vers l'Afrique il y a environ 100.000 ans, de manière très lente. L'analyse ADN a démontré que l'espèce s'est divisée en deux il y a 100.000 ans, avec une part des guépards migrants vers l'Afrique. Puis la sous-espèce encore présente en Amérique du Nord s'est éteinte entre 12.000 et 10.000 ans avant notre époque, faisant du guépard d'Afrique le dernier représentant de l'espèce.

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Cette histoire biologique a eu pour conséquence de produire une faible diversité génétique chez les guépards d'Afrique – qui ont 90 à 99% moins de variation d'ADN que les autres mammifères selon les scientifiques. Un manque de diversité qui a forcé les guépards à se reproduire de manière incestueuse. 

«Les guépards d'aujourd'hui présentent un problème de lignage. Les membres de l'espèce ont des difficultés à se reproduire, même en captivité, et les mâles ont très souvent un sperme déformé», écrit le journal britannique The Guardian, qui a consacré un article au sujet.

Un lourd handicap dans la survie de l'espèce qui est classée comme «vulnérable» sur la liste rouge de l'Union internationale pour la conservation de la nature (IUCN) et dont seulement 6.700 représentants vivent encore à l'état sauvage en Afrique.

Slate Afrique

La rédaction de Slate Afrique.

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