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Afrique du Sud: une rivière du parc Kruger massivement polluée par une mine

Une rivière de la plus célèbre réserve sud-africaine, le parc national du Kruger, a été massivement polluée par les rejets d'une mine voisine produisant du phosphate utilisé comme engrais, ont indiqué mardi les autorités.

A ce stade il n'y a pas de gros animaux, hippopotames ou crocodiles, affectés,  mais des poissons par milliers ont été retrouvés morts, flottant à la surface de l'eau "sur 15 kilomètres", a précisé à l'AFP un porte-parole du parc Ike Phaahla à l'AFP, en parlant d'une "pollution étendue". 

Un barrage de retenue d'eaux usées a visiblement débordé, rejetant des "eaux hautement acides" selon M. Phaala.

Le gouvernement a saisi la justice et porté plainte contre les propriétaires de la mine Bosveld Phosphates pour manquement à la législation nationale sur l'eau, a indiqué un haut fonctionnaire du ministère de l'Environnement Nigel Adam. 

La pollution a été signalée fin décembre par un pêcheur et des investigations se poursuivaient mardi pour circonscrire l'étendue des dégâts et identifier les produits chimiques ayant pollué la rivière Olifants et son affluent, la rivière Selati. 

La direction de la mine, basée à Phalaborwa, a aussi été convoquée par les autorités pour tenter de trouver des solutions immédiates et prévenir une nouvelle catastrophe. D'importantes pluies tombées récemment pourraient avoir aggravé la pollution.

"Nous sommes encore en train de prélever des échantillons et d'évaluer l'impact mais nous pensons que le dégât sur l'environnement est majeur", a précisé le directeur général de l'unité de recherches scientifiques du parc Stefanie Freita-Ronaldson.

Des poissons ont aussi été prélevés pour autopsie.

Le Kruger, parc grand comme la Belgique, reçoit environ un million de visiteurs par an, et en cette période de l'été australe, les vacanciers y sont nombreux. 

Ils peuvent sillonner les routes du parc à bord de leurs véhicules mais aussi loger sur place, du camping au cinq étoiles. La faune diversifiée attire des touristes du monde entier. 

Les campements du Kruger proches de la rivière polluée ont cependant été basculés sur des puits de secours pour leur alimentation en eau et "il n'y a absolument aucun problème pour la santé des touristes dans le parc, ils n'utilisent pas l'eau de la rivière Olifants", a souligné Mme Freita-Ronaldson.

Les conséquences à long terme pourrait être "très sérieuses", a estimé un vétérinaire contacté par l'AFP Koos Pretorius, également militant écologiste. 

La mort de nombreux poissons est non seulement propice a la prolifération d'algues toxiques mais ils pourraient aussi finir dans l'estomac des crocodiles.

Des décennies d'exploitation minière ont fait la fortune de l'Afrique du Sud mais aussi laissé en héritage une nature malmenée et d'importants problèmes écologiques liés notamment au rejet d'eaux acides provenant du sous-sol de mines désaffectées. 

Quand les mines sont en activité comme Phalaborwa, les eaux polluées sont pompées pour permettre l'exploitation et stockées dans des barrages.

En 2008, 170 crocodiles avaient été décimés en sept mois dans le Kruger sans que les experts ne parviennent à identifier les raisons de cette soudaine mortalité en chaîne. 

 

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