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Enlevé par Aqmi, l'otage Philippe Verdon a été assassiné par balle

L'otage français Philippe Verdon, retrouvé mort début juillet dans le nord du Mali plus d'un an et demi après son enlèvement par Al-Qaïda au Maghreb islamique (Aqmi), a été assassiné d'une balle dans la tête, a annoncé jeudi le parquet de Paris.

Philippe Verdon avait été enlevé avec un autre Français, Serge Lazarevic, dans la nuit du 24 novembre 2011 dans un hôtel à Hombori (nord-est du Mali). Le 19 mars dernier, Aqmi avait annoncé que Philippe Verdon avait été exécuté, mais Paris n'avait jamais confirmé.

Son corps a été retrouvé dans la nuit du 6 au 7 juillet dans le massif de l'Adrar des Ifoghas, à proximité de Tessalit, dans le nord du Mali, selon le parquet. Le président François Hollande avait confirmé lundi sa mort, réaffirmant que les responsables devraient être "identifiés et traduits devant la justice".

"Après rapatriement de la dépouille en France, l'autopsie pratiquée hier (mercredi) -17 juillet 2013- a été complétée aujourd'hui (jeudi) par un examen anthropologique toujours en cours qui permet dès à présent d'établir que Philippe Verdon est mort assassiné d'une balle dans la tête", a annoncé le parquet dans un communiqué.

Agé de 53 ans, le Français souffrait, en partant pour le Mali, d'un ulcère et de tachycardie.

Réagissant à l'annonce de l'assassinat, le président du comité de soutien de Philippe Verdon, Pascal Lupart, a estimé que l'otage français "a certainement été exécuté parce qu'il était faible", rappelant qu'il semblait déjà très affaibli sur une vidéo diffusée l'été dernier dans laquelle il évoquait ses conditions de vie difficiles.

"Cet assassinat, qui ajoute de la peine pour une famille déjà endeuillée", prouve que ces "chiens sont capables de mettre leurs menaces à exécution et donc de tuer froidement", a déclaré Pascal Lupart à l'AFP.

Il a considéré que cette annonce "clôt définitivement la polémique sur le statut de Philippe Verdon". "Philippe était un civil qui est mort comme un combattant", a-t-il jugé.

Un aventurier

Après l'enlèvement, Aqmi avait présenté Philippe Verdon et Serge Lazarevic, kidnappés en même temps, comme des agents du renseignement français. D'après leurs proches, ils étaient en voyage d'affaires et travaillaient sur un projet de cimenterie dans la région d'Hombori.

Philippe Verdon est décrit par ses proches comme un touche à tout attachant, dont l'enlèvement en novembre 2011 n'était pas la première aventure en Afrique.

Otage pendant six semaines au Sud-Soudan en 1991, expulsé en octobre 2010 de Madagascar pour un problème de non-respect d'interdiction d'entrée sur le territoire - ses amis imputent l'affaire à une jalousie de ses concurrents -, Philippe Verdon s'était aussi retrouvé brièvement en prison aux Comores en 2003.

Après l'enlèvement de Philippe Verdon et Serge Lazarevic en novembre 2011, une enquête préliminaire avait été ouverte pour enlèvement en bande organisée en relation avec une entreprise terroriste.

L'autopsie et l'examen anthropologique ayant conclu à l'assassinat de Philippe Verdon, l'enquête a été élargie aux chefs "d'enlèvement et séquestration suivie de mort, en bande organisée, en lien avec une entreprise terroriste" et "assassinat en lien avec une entreprise terroriste", a annoncé le parquet.

Quatre autres Français, Thierry Dol, Daniel Larribe, Pierre Legrand et Marc Féret, avaient été enlevés le 16 septembre 2010 au Niger par Aqmi.

A ces cinq otages s'ajoutent deux autres Français: Gilberto Rodriguez Leal, enlevé le 20 novembre 2012 au Mali, et Francis Collomp, kidnappé le 19 décembre 2012 au Nigeria.

AFP

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