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Deuxième jour de combats à Gao, dans le nord du Mali

Un soldat malien à Gao. | AP

GAO, Mali (Reuters) – De violents affrontements se sont poursuivis dimanche à Gao, dans le nord du Mali, entre des rebelles islamistes et les soldats maliens et français pour la seconde journée d’affilée, a-t-on appris auprès d’habitants.

 

C’est la troisième offensive majeure lancée sur Gao par les islamistes armés depuis que la ville a été reprise par les soldats français de l’opération Serval et l’armée malienne, fin janvier.

 

« Cette fois, ils sont nombreux et sont très déterminés », a dit une source militaire à Gao.

 

« Nous essayons de les encercler. Un grand nombre d’entre eux ont été tués et d’autres se replient sur des maisons pour se fondre parmi la population », a ajouté ce militaire s’exprimant sous couvert d’anonymat.

 

La France a déployé quelque 4.000 soldats au Mali dans le cadre de l’opération Serval, qui a débuté le 11 janvier. Des troupes africaines ont également pris position au Mali.

 

Ancien bastion des islamistes du Mujao, le Mouvement pour l’unicité et le djihad en Afrique de l’Ouest, la ville de Gao a été reprise le 26 janvier, avant que les forces franco-maliennes ne poursuivent au nord et repoussent les islamistes dans le massif montagneux de l’Adrar des Ifoghas, à la frontière avec l’Algérie.

 

Les premiers échanges de coups de feu samedi dans la soirée ont duré environ deux heures. Un groupe d’islamistes avait réussi à s’infiltrer dans la ville malgré les barrages de sécurité.

Le calme était revenu dans la nuit, mais les combats ont repris tôt dimanche matin, précisent des habitants.

 

Un correspondant de l’agence Reuters a vu quatre djihadistes se déplaçant dans la ville. Deux d’entre eux étaient armés de fusils d’assaut de type Kalachnikov, un troisième était équipé d’un lance-grenade RPG. Le dernier portait semblait-il une ceinture piégée.

 

Cheick Diouara avec Adama Diarra et Tiemoko Diallo à Bamako; Henri-Pierre André pour le service français

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