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Mali: prise d'otages en Algérie en représailles à l'intervention française


Des soldats français préparent leurs munitions, le 16 janvier 2013 dans une base militaire à Bamako, au Mali AFP Issouf Sanogo

La crise malienne a pris une nouvelle dimension internationale, avec une prise d'otages massive sur un site gazier en Algérie organisée en représailles à l'intervention, dans les airs puis au sol, des soldats français contre les bastions islamistes au Mali.

Un Britannique, un Irlandais et un Japonais, présentés comme des otages en Algérie, se sont relayés jeudi sur la chaîne de télévision Al-Jazeera pour réclamer le retrait des militaires algériens qui encerclent le site gazier où ils sont détenus.

Les trois otages relayent la demande d'un des ravisseurs, présenté sous le pseudonyme d'Abou al-Baraa, qui était intervenu auparavant sur Al-Jazeera.

La porte-parole du gouvernement français, Najat Vallaud-Belkacen, a déclaré qu'il n'y avait "pas confirmation" de la présence de Français parmi les otages en Algérie.

Interrogée par Radio Classique et Public Sénat, la ministre a déclaré: "nous ne sommes pas en mesure, à l'heure où je vous parle, de confirmer la présence de Français parmi les otages" du site gazier algérien. 

"Pour nous la priorité absolue est la vie des otages et secourir le plus vite possible les ressortissants japonais en étroite collaboration avec les autorités des pays concernés", a déclaré jeudi à Tokyo le secrétaire général du gouvernement, Yoshihide Suga.

Selon les médias nippons, au moins trois Japonais feraient partie des 41 étrangers capturés sur le site gazier à Tigantourine, à 40 km d'In Aménas, non loin de la frontière libyenne, par des combattants liés à Al-Qaïda.

Un Britannique et un Algérien ont été tués et six personnes ont été blessées, selon les autorités algériennes. Des Occidentaux ont été pris en otage et 150 employés algériens du groupe français CIS Catering sont également retenus sur le site exploité par le groupe britannique BP, le norvégien Statoil et l'algérien Sonatrach.

 L'attaque a été revendiquée par un groupe islamiste armé, les "Signataires par le sang", en "réaction à la croisade menée par les forces françaises au Mali", selon un communiqué publié par le site mauritanien privé Alakhbar.

C'est le nom que l'Algérien Mokhtar Belmokhtar, dit "le borgne", un des chefs historiques d'Al-Qaïda au Maghreb islamique (Aqmi), récemment destitué, a donné à sa katiba (unité combattante).

"Nous affirmons que les otages sont plus de 40 Croisés, dont 7 Américains et 2 Britanniques, parmi d'autres nationalités", poursuit l'organisation, dont la "première condition" est "l'arrêt de cette agression contre les nôtres au Mali".

Le ministre britannique des Affaires étrangères William Hague a confirmé jeudi la mort d'un Britannique. C'est "un meurtre de sang-froid", et dire qu'il s'agit de représailles à l'intervention de la France au Mali est "une simple excuse", a-t-il déclaré.

La chaîne de télévision française France 24 a affirmé mercredi avoir eu une conversation téléphonique avec un otage français assurant que des Malaisiens et des Philippins figuraient également parmi les otages.

 Des Américains, un Irlandais et un Norvégien sont également pris en otage, d'après le département d'Etat, Dublin et la presse norvégienne.

Selon un responsable de la compagnie Statoil, 12 de ses employés, neuf Norvégiens et trois locaux, sont "impliqués" dans la prise d'otages.

"Combats au "corps à corps"

Selon le communiqué, l'Algérie a été choisie comme cible car les jihadistes n'acceptent pas "l'humiliation de l'honneur du peuple algérien", avec la décision du président Abdelaziz Bouteflika d'autoriser les avions français en route pour le Mali à traverser l'espace aérien algérien.

 L'Espagne a pour sa part décidé d'autoriser les avions français engagés au Mali à utiliser ses bases aériennes.

"Les ravisseurs réclament la libération de 100 terroristes détenus en Algérie pour relâcher leurs otages", exigeant que ces  islamistes soient conduits dans le nord du Mali, a indiqué à l'AFP par téléphone un employé du site, ayant requis l'anonymat, qui a pu écouter des échanges entre Algériens et ravisseurs.

Mais le ministre algérien de l'Intérieur Dahou Ould Kablia a affirmé que les autorités "ne répondront pas aux revendications des terroristes et refusent toute négociation".

"Nous sommes des membres d'Al-Qaïda et nous sommes venus du nord du Mali", a assuré l'un des combattants, joint par téléphone, à l'AFP, ce qu'a démenti le ministre Ould Kablia, affirmant qu'il s'agissait d'un groupe d'"une vingtaine d'hommes issus de la région".

 Au Mali même, les troupes françaises progressaient mercredi vers le Nord, avec des combats au sol qui constituent une nouvelle étape dans l'engagement militaire de Paris, après des raids aériens menés depuis le 11 janvier dans le centre et le nord du pays pour empêcher une avancée des islamistes vers la capitale Bamako (sud).

Les forces spéciales françaises ont combattu "au corps à corps" avec les islamistes à Diabali (ouest) où l'armée malienne était également présente, selon des sources de sécurité régionales.

Diabali, à 400 km au nord de Bamako, a été prise lundi par les islamistes, qui y seraient dirigés par l'Algérien Abou Zeid, un des chefs d'Aqmi. C'est là que se situent "les groupes les plus durs, les plus fanatiques, les mieux organisés, les plus déterminés et les mieux armés", selon le ministre français de la Défense.

Plus de 800 soldats français sont d'ores et déjà déployés au Mali, et leur nombre devrait à terme s'élever à 2.500.

"Effort international"

Une centaine de soldats français circulant dans une quinzaine de blindés qui avaient quitté Bamako mardi, sont par ailleurs arrivés mercredi à Markala, près de Ségou, à 235 km au nord-est de Bamako, afin d'y sécuriser un pont sur le fleuve Niger, a constaté un journaliste de l'AFP.

Dans la zone de Konna (centre), à 700 km au nord-est de Bamako, les islamistes qui avaient pris la ville le 10 janvier, déclenchant l'intervention française, sont toujours présents, contrairement aux affirmations de l'armée malienne. Des soldats français ont pris position près de la ville, selon une source de sécurité malienne.

A La Haye, le procureur de la Cour pénale internationale (CPI) a annoncé mercredi avoir ouvert une enquête sur les crimes de guerre présumés commis depuis janvier 2012 au Mali par "divers groupes armés".

Le secrétaire d'Etat américain à la Défense Leon Panetta a jugé mercredi que les opérations au Mali ne constituaient pas une guerre française et exigent "un effort international" qui devra être confirmé par l'ONU.

Les chefs d'état-major de la Communauté économique des Etats de l'Afrique de l'Ouest (Cédéao) se sont réunis mardi et mercredi à Bamako pour étudier l'engagement militaire pour "libérer" le nord du Mali.

Quelque 2.000 soldats de la force d'intervention ouest-africaine au Mali sont attendus d'ici au 26 janvier à Bamako, avec l'arrivée jeudi d'un premier contingent nigérian, a-t-on appris mercredi auprès d'un officier malien et selon un document officiel.

Mercredi soir, le ministre tchadien des Affaires étrangères Moussa Faki Mahamat a annoncé sur la radio RFI que son pays voulait envoyer quelque 2.000 hommes.